Los delfines pueden medicarse con coral

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(Foto: NASA/Wikimedia Commons)
Los delfines parecen haber ideado su propio sistema farmacéutico utilizando coral.

Investigadores de la Universidad de Giessen de Alemania han descubierto que los delfines nariz de botella que habitan en el Mar Rojo se frotan rutinariamente contra tipos específicos de coral, posiblemente para beneficiarse de las propiedades antibacterianas del coral. Utilizando la observación a largo plazo de cientos de delfines de Dolphin Watch Alliance como punto de partida, la investigación del equipo se centra principalmente en por qué los delfines participan en el frotamiento de corales: específicamente cómo aprenden a hacerlo y qué tienen que sacar de ello.

Dolphin Watch Alliance ha sido testigo de numerosos comportamientos de frotamiento de corales (o “gorgoning”) desde 2009, cuando comenzó a observar la actividad de los delfines a través de encuestas en bote y sesiones de SCUBA. Desde el principio, los delfines parecen ser exigentes con los tipos de coral que usan para automedicarse. En un artículo publicado la semana pasada en Cell Press de iScience, los investigadores de la Universidad de Giessen describir cómo los delfines mulares frotan cualquier parte de su cuerpo contra el coral gorgonia. Mientras tanto, los delfines frotan selectivamente la cabeza, el vientre y las aletas de la cola sobre corales de cuero más blandos, así como sobre esponjas de mar. Los delfines ignorarán todas estas opciones si se acercan demasiado a especies venenosas que podrían irritar la piel.

Un delfín adulto frotándose contra un coral gorgonia (Imagen: Angela Zillener/Dolphin Watch Alliance)

Pero los delfines no parecen estar usando corales para rascarse la picazón. El coral gorgonia y el coral cuero liberan mucosidad cuando se agitan, mucosidad que ahora se ha descubierto que contiene propiedades antibacterianas. Los investigadores escriben que una capa de este moco podría ayudar a los delfines a mantener la homeostasis de la piel y evitar infecciones microbianas. También existe la posibilidad de que la mucosidad se sienta calmante.

Los delfines nariz de botella incluso se aseguran de que otros en sus manadas tengan un turno con el coral, lo que hace que los eventos grupales de glotonear sean un asunto cortés. “Cuando están en grupos, a menudo se observa a los delfines haciendo cola unos detrás de otros para esperar su turno para acercarse al invertebrado”, dice el documento. Los delfines juveniles (o crías) no fueron vistos frotándose contra el coral hasta que tenían al menos un año de edad, momento en el que se unieron cuidadosamente a sus manadas. Esto sugiere que los delfines no están biológicamente predispuestos a automedicarse a través del coral, sino que lo aprenden en un entorno social.

Los científicos señalan que este es un motivo más para proteger los arrecifes de coral, que han experimentado pérdidas masivas en las últimas décadas debido a la sobrepesca, la contaminación, el turismo descuidado y otros fenómenos peligrosos. Se ha entendido previamente que el coral participa en relaciones simbióticas con otras especies acuáticas como algas y estrellas de mar. Al agregar delfines a la lista, los conservacionistas pueden abogar por protecciones marinas nuevas y mejoradas.

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